miércoles, 4 de noviembre de 2009

El descubrimiento más importante que todo el oro de américa: El maíz.



















El 15 de noviembre de 1492 dos mensajeros de Colón, al regresar de una exploración a Cuba, declararon haber visto "una clase de grano, que llaman maíz, de buen sabor cocinado, seco y en harina". El maíz se fue encontrando luego sucesivamente en toda América, desde Chile hasta Canadá. Aunque los conquistadores no llegaron a darse cuenta de ello, este grano dorado nativo de América era de mayor importancia para el mundo que todo el oro y la plata de México y el Perú.

Colón lo trajo al volver a España, desde donde se extendió por toda Europa, norte de África, Oriente Próximo, India y China.

El aumento y expansión del uso del maíz como alimento básico se debió a su mayor rendimiento por hectárea en comparación con otros cereales conocidos como el trigo, el centeno y la cebada. "Gracias a su bajo precio, se convirtió en el alimento principal y la fuente central de energía y proteínas para la gente pobre, especialmente en las zonas rurales y los sectores menos favorecidos de la sociedad".

Por poner un ejemplo de su expansión, hoy en día las plantaciones de maíz cubren más de la décima parte de las tierras laborales de los EE.UU.

Se trata de una "planta de la familia de las Gramíneas, con el tallo grueso, de uno a tres metros de altura, según las especies, hojas largas, planas y puntiagudas, flores masculinas en racimos terminales y las femeninas en espigas axilares resguardadas por una vaina. Es indígena de la América tropical, se cultiva en Europa y produce mazorcas con granos gruesos y amarillos muy nutritivos". (RAE).

El mérito de la domesticación del maíz es de las comunidades Mayas.

El origen de esta planta se remonta al Valle de Tehuacán, Puebla: el descubrimiento en el año de 1961, de una pequeña mazorca de maíz, que, después de estudiarla, se ha fechado 7.000 años antes de Cristo, aproximadamente. Algunos grupos indígenas la dominan “madre del maíz”. “Fue encontrada en una capa de tierra que cubría el piso de una cueva que la gente utilizaba como refugio. Los habitantes de esa caverna deben haber comido aquellos primeros elotitos junto con otras hierbas y plantas, algunas frutas, caracoles de río y carne de pescado y animal silvestre".

Entre los mayas quichés existe un bonito relato sobre el maíz y el hombre:

“Los dioses hicieron de barro a los primeros mayas-quichés. Poco duraron. Eran blandos, sin fuerza; se desmoronaron antes de caminar. Luego probaron con la madera. Los muñecos de palo hablaron y anduvieron, pero eran secos; no tenían sangre ni sustancia, memoria ni rumbo. No sabían hablar con los dioses o no encontraban nada que decirles. Entonces los dioses hicieron de maíz a las madres y a los padres. Con maíz amarillo y maíz blanco amasaron su carne. Las mujeres y los hombres de maíz veían como los dioses, su mirada se extendía sobre el mundo entero. Los dioses echaron un vaho y les dejaron los ojos nublados para siempre, porque no querían que las personas vieran más allá del horizonte”.

Se puede afirmar que el maíz es la planta más domesticada y evolucionada del reino vegetal. Y es tan diferente de cualquier planta silvestre conocida, que es imposible considerar cualquier especie actual como antepasada suya.

Aunque hay estudios recientes que muestran una serie de evidencias sobre la descendencia del maíz a partir del teocinte:
1) Igualdad en el numero de cromosomas (2n=20) y homología cromosómica.
2) Muchos genes del teocinte están presentes en el maíz.
3) Los cruzamientos entre teocinte y maíz dan descendencia fértil, en cambio maíz por tripsacum son estériles.
4) El teocinte se parece bastante a los mas antiguos maíces que se tienen registrados: plantas con varios tallos, yemas laterales que desarrollan espigas, espigas pequeñas, etc.


Independientemente de su origen y evolución, hay una realidad innegable: la historia de la humanidad tiene un antes y un después de la expansión del maíz.

Y, todavía hoy, el maíz, a través del estudio de algunas variantes transgénicas, se sigue viendo como la solución a las plagas, hambrunas, sequías, incluso como fuente de biocombustible. Así que su importancia sigue aumentado.


La imagen le he sacado de tipsfamilia.com

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Bibliografía

El Maíz (monografias.com).
El origen del maíz. El enigma de la pelagra.
Maíz en el RAE.
El origen y domesticación del maíz. Memoria y resistencia.
Tras las huellas del origen del maíz.
Origen del maíz.
Maíz, en Valvanera.com
Origen del maíz.

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