jueves, 23 de mayo de 2013

El juguete que popularizó el método científico

Un joven Issac Newton visitó la feria semanal que se celebraba en su pueblo. Y compró un prisma. Entonces los prismas se vendían como juguetes para los niños; se sabía que al hacer pasar una luz a través de ellos se formaba una banda con los colores del arco iris. Pero Newton lo quería para otro cosa.

Quería saber si los colores ya estaban en la luz o si era el prisma el que los hacía aparecer.

El experimento que realizó es de sobra conocido y con él demostró que los colores no pocedían del prisma sino de la propia luz.

Pero lo más importante: Newton había llevado a cabo su experimento con un juguete, algo que cualquiera podía comprar.

Y una vez realizado el experimento realizó este gráfico, que más tarde publicó en su libro Opticks.


Hasta entonces, la ciencia, el saber en general, estaban al alcance de muy pocos eruditos, con la formación necesaria, capaces de interpretar textos en latín y de comprender complejos razonamientos técnicos o filosóficos.
La propia Iglesia se encargaba, con muy buenos resultados, de mantener la ignoracia generalizada a base de inmovilismo ideológico y de infundir miedo y tortura.

Pero aquel experimento podía reproducirse en cualquier parte del mundo. Era una nueva fuente de verdad, de conocimiento.
La gente corriente podia utilizar esos resultados científicos para inventar cosas, crear máquinas, cambiar el mundo, controlar el mundo…

Quienes fueran capaces de comprender este nuevo paradigma tendrían ventaja sobre aquellos que simplemente hubieran nacido en el seno de una familia aristocrática.

Muchos antes que Newton habían publicado los resultados de sus observaciones e investigaciones.

Pero con la publicación de este gráfico, que pone de manifiesto exactamente cómo realizó el experimento, se cumple uno de los principios fundamentales en los que se sustenta el método científico: que el experimento puede ser repetido, en las mismas condiciones, en cualquier lugar, por cualquier persona, de forma que pueda ser verificado o refutado.

En la Cambridge Digital Library, de la Universidad de Cambridge, pueden consultar todos los manuscritos de Newton.

Y hay un documental de la BBC, de la serie The Beauty of Diagrams, dedicado a Newton:
 


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La imagen estáa sacada del Documental Héroes de la Ilustración 1, que emitió TVE en su sección Docufilia. Por desgracia, el documental no está accesible en su web.

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